Com o nome do deus dos mares da mitologia romana, Netuno é o oitavo planeta do Sistema Solar e último em ordem de distância do Sol. É um dos quatro gigantes gasosos, e foi o primeiro planeta descoberto pelo homem com o uso de cálculos matemáticos em vez de observação. Possui bastante semelhança com o planeta Urano, tanto na coloração quanto em sua composição, é um dos dois “gigantes de gelo” do Sistema Solar (o outro é Urano). É o gigante de gás com o menor diâmetro, porém possui mais massa que Urano. Sua órbita em torno do Sol dura aproximadamente 165 anos, e seu dia sideral é equivalente a pouco mais de 16 horas terrestres.

Estrutura e composição

A composição de Netuno é muito similar à de Urano, não é a toa que os dois são conhecidos como gigantes de gelo. Não só a composição, mas a estrutura dos dois planetas são muito parecidas. É dividido em camadas, a mais interior é um núcleo sólido formado por rochas e gelos. Envolvendo o núcleo existe um manto composto por água, amônia e metano congelados, a atmosfera composta por gases hidrogênio, hélio e metano e uma camada acima da atmosfera onde são formada as nuvens.

Uma característica interessante do planeta Netuno é a sua Grande Mancha Escura, grande tempestade que forma uma mancha na superfície do planeta. É muito similar à Grande Mancha Vermelha de Júpiter.

Satélites e anéis

Netuno possui 14 satélites conhecidos pelo homem, o maior entre eles é Tritão, que foi descoberto muito pouco tempo após o descobrimento do planeta. Tritão é também o único satélite do planeta cuja massa á conhecida. Além dos 14 satélites, Netuno também tem um sistema de anéis. Embora não sejam vistos em fotografias do Telescópio Espacial Hubble, sabe-se que o planeta possui pelo menos quatro anéis principais à sua volta. Eles foram descobertos em observações a partir da Terra, a bordo de um avião espião.

Pesquisa e exploração

O planeta foi descoberto em 1846, por Urbain Le Verrier, porém antes disso Galileu já havia feito algumas anotações sobre Netuno, mas considerou-o como uma estrela fixa. Usando como base os cálculos do astrônomo John Couch Adams, Le Verrier fez seus próprios cálculos e provou que a órbita pertencia a um planeta. 17 dias após o descobrimento de Netuno, William Lassell descobriu o maior satélite do planeta, batizado de Tritão. A exploração espacial de Netuno só começou em 1989, com a Voyager 2, mesma sonda que colheu informações de Urano.